Que sont les équivalents CO₂?

Les équivalents CO₂ (CO₂e) sont une unité de mesure visant à uniformiser l’effet climatique des différents gaz à effet de serre.

Outre le dioxyde de carbone (CO₂), principal gaz à effet de serre produit par l’homme, il existe d’autres gaz à effet de serre, comme le méthane ou l’oxyde nitreux. Les différents gaz n’ont pas le même impact sur l’effet de serre et leur durée de vie dans l’atmosphère varie. 

Afin de comparer l’impact des différents gaz à effet de serre, le GIEC (Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat, ou IPCC en anglais) des Nations Unies a défini le «potentiel de réchauffement global» (Global Warming Potential). Cet indice exprime la contribution au réchauffement climatique d’une certaine quantité de gaz à effet de serre sur une période définie (en général 100 ans) par rapport à celle du CO₂ . Ainsi, l’effet climatique du méthane est par exemple 28 fois supérieur à celui du CO₂, mais le gaz reste moins longtemps dans l’atmosphère. L’effet climatique de l’oxyde nitreux est quant à lui près de 300 fois supérieur à celui du CO₂ . Ces deux gaz à effet de serre trouvent leur source anthropique dans l’agriculture avec l’utilisation d’engrais azotés et l’élevage. Les émissions de gaz à effet de serre peuvent ainsi être converties et synthétisées en équivalents CO₂. Les équivalents CO₂ sont désignés par l’abréviation «CO₂e».

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